Wikijunior:Les civilisations anciennes/Les Vikings

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Les Vikings étaient des peuples d'Europe du Nord qui ont navigué en Europe, en Asie et même jusqu'en Amérique de la fin du VIIIe siècle au milieu du XIe siècle de notre ère. Ils habitaient une région aujourd'hui connue sous le nom de Scandinavie, qui regroupe les pays actuels de Norvège, Suède et Danemark : aussi, on les appelait « Normands » car ils venaient des contrées froides de l'Europe septentrionnale. Les Vikings pratiquaient le négoce et la piraterie loin de leur territoire d'origine grâce à leurs talents de navigation et grâce à leurs bateaux uniques.

L'histoire d'une expansion extraordinaire

L'Europe à la vieille des incursions scandinaves

Un navigateur viking

En 793, une expédition viking attaque une abbaye en Grande-Bretagne : cet événement a été retenu par les historiens pour marquer le début de l'aventure viking, qui marquera l'Europe sur plus de deux siècles. Comment expliquer cette expansion des « hommes du nord » à cette époque ?

Vers 800, l'Europe de l'Ouest est dominée par l'empire carolingien. Seules les îles britanniques, la Scandinavie, la Bretagne et l'Espagne musulmane échappent au contrôle de Charlemagne. Mais au début des années 840, les petits-fils de Charlemagne se disputent l'héritage carolingien. Ils se livrent à des guerres fratricides qui les affaiblissent. Finalement, ils signent le traité de Verdun en 843 qui divise l'empire carolingien en trois royaumes. Au siècle suivant, le royaume de France se fractionne en principautés et en fiefs rivaux. Le roi n'a plus d'autorité sur les comtes qui deviennent indépendants et construisent les premiers châteaux forts.

L'Europe de l'Est est occupée par les peuples slaves. Enfin, le bassin méditerranéen est aux mains des Arabo-musulmans (Espagne, Afrique, Proche-Orient) et des Byzantins (Italie du Sud, Balkans, Grèce, Asie mineure).

Les Vikings faisaient du négoce avec leurs voisins avant le VIIIe siècle, mais à partir de cette époque, ils commencent à établir leur domination sur les réseaux d'échanges commerciaux du Vieux Monde. Les raisons de cette expansion sont diverses : sans doute qu'une augmentation de la population a provoqué une faim de terres et de richesses. Les Vikings ont aussi profité des faiblesses du monde carolingien pour s'imposer. Leur tactique de pillage était également efficace.

Les principales étapes de l'expansion viking

L'expansion viking

À la fin du VIIIe siècle et dans la première moitié du IXe siècle, les Vikings attaquent les îles britanniques et s'installent en Angleterre. Ils explorent les voies maritimes et fluviales d'Europe de l'Est et atteignent les rives de la mer Noire. L'empereur byzantin intègre des Scandinaves dans sa garde. Enfin, les Vikings mènent leurs premiers raids sur les côtes françaises et remontent les fleuves pour piller les villes et les monastères.

Dans la deuxième moitié du IXe siècle, Paris subit plusieurs attaques scandinaves : en 845, Ragnar Lodbrok pille la ville. En 886, le comte de Paris, Eudes, ancêtre des rois capétiens, résiste au siège imposé par les Scandinaves. Face à ces raids, les habitants s'enfuient ; les moines qui sont victimes de la violence, décrivent les Vikings comme des brutes assoiffées de sang. Ils abandonnent leur monastère et se réfugient à l'intérieur des terres avec leurs reliques. Les rois sont impuissants : certains paient des tributs pour que les Vikings s'en aillent. En 911, le chef Rollon obtient par un traité signé avec le roi des Francs Charles le Simple un territoire à l'embouchure de la Seine et qui deviendra le duché de Normandie. Il promet de protéger l'aval de Paris contre les Scandinaves.

Site viking en Amérique du Nord

Vers 860, le chef scandinave Riourik devient le souverain de Novgorod en Russie. Dans cette partie de l'Europe, les Scandinaves sont appelés « Varègues » ou « Rous », ce qui donne l'origine du mot « Russe ».

Les Vikings s'aventurent de plus en plus loin vers l'ouest : en 875, ils débarquent en Islande ; au Xe siècle, ils atteignent le Groenland puis l'Amérique vers l'An 1000. Au XIe siècle, les Normands prennent pied en Italie du Sud et en Sicile. En 1066, le duc de Normandie Guillaume le Conquérant s'empare de l'Angleterre.

Les navires des Vikings

Maquette d'un « drakkar »

Le « drakkar » est le nom donné à tort en français aux bateaux des Vikings. Ce mot signifie « dragon » en langue scandinave mais peu de navires portaient en réalité une tête de dragon à l'avant. Ces bateaux représentaient un atout pour les Vikings : ils pouvaient transporter plusieurs dizaines d'hommes, des chevaux et du matériel. Leur fond plat permettait de remonter les fleuves facilement. Les bateaux étaient mus par les voiles ou les rameurs. Le gouvernail était constitué par une sorte de rame courte à très large pale, fixée par des attaches de cuir à l'arrière. Il était possible de le relever très rapidement pour qu'il ne racle pas le fond. La coque était constituée de planches superposées qui contribuaient à leur souplesse et à leur solidité.

Un bateau normand représenté sur la tapisserie de Bayeux, XIe siècle

Les bateaux de transport étaient appelés knörr ou encore snekkja (qui signifie « serpent »). Les Vikings enterraient leur chef avec son drakkar.

La religion des Vikings

Les Vikings étaient à l'origine des polythéistes, c'est-à-dire qu'ils croyaient en plusieurs dieux. Le plus important s'appelait Thor. Il était le dieu du tonnerre et de la guerre. Freyr était le dieu de la fécondité et de la fertilité. On a peu de renseignement sur le clergé : on sait cependant que les godar présidait les fêtes saisonnières et les sacrifices.

Les Scandinaves se sont ensuite convertis au christianisme. Des missionnaires francs tentent d'évangéliser l'Europe du Nord à partir du IXe siècle.

Quizz

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1) En quelle année Rollon et ses compagnons reçoivent-ils la Normandie ?


2) Quelle région est attaquée par les Viking en 793 ?

Voir aussi

Lire

  • De nombreuses bandes dessinées évoquent les Vikings : Thorgal en est un exemple.

Liens externes

Sources

Cet article a été écrit à l'aide de :

  • les articles Vikings et Drakkar de wikipédia en français
  • Régis Boyer, Les vikings, Paris, Le Cavalier bleu, 2002
  • Régis Boyer, La vie quotidienne des Vikings (800-1050), Paris, Hachette, 1992