Méthodes de propulsion spatiale/Ascenseur spatial

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Ascenseur spatial
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Schéma d'un ascenseur spatial.

L'ascenseur spatial est un concept de transport spatial entre la surface et l'orbite de la Terre (ou une autre planète). Il se fonde sur l'idée d'un câble maintenu tendu par la force centrifuge due à la rotation de la Terre sur elle-même. Pour être en équilibre, le câble doit s'allonger au delà de l'orbite géostationnaire (36000 km), à partir de laquelle la force centrifuge dépasse la force de gravitation. Au bout du câble peut se trouver une station orbitale.

Une nacelle se charge de faire le va-et-vient avec la Terre.

L'énergie électrique nécessaire au fonctionnement des moteurs est fournie par d'immenses lasers basés au sol projetant leur faisceau vers des capteurs solaires situés sur la nacelle.

Nacelle selon la NASA.

Un des problèmes auquel s'est accroché le projet est la résistance du câble. Celui-ci étant soumis à de fortes tensions, il se doit d'être très résistant. Pour l'instant, aucun matériau ne fait l'affaire.